El Gran Final: La última aventura de la sonda Cassini en los anillos de Saturno

La NASA califica la misión de Cassini entre los anillos de Saturno de “gran final”

En unos pocos meses la Sonda Cassini dirá adiós. Era un momento ya previsto pero no por ello menos conmovedor. Tras más de 20 años de aventura por el espacio y ser una fiel compañera de Saturno, hay que decirle adiós.

Sonda Cassini: una misión histórica (y única)

Desde que en octubre del año 1997 fuera lanzada la sonda Cassini, hasta que el 15 de septiembre de 2017 se destruya, habrán pasado 20 años.  El Gran Final, que es como se ha denominado a su última fase, comenzó el pasado día 22 de abril, y hará que, tras atravesar hasta 22 veces la zona entre los anillos y el planeta Saturno, acabe destruyéndose en la atmósfera de Saturno. Durante ese tiempo ha sido la primera nave que ha orbitado en Saturno, ha retratado el planeta y sus anillos, las lunas Titán y Encélado, buscando la presencia de vida y ayudando a resolver innumerables misterios.

Se trata de un proyecto en el que han colaborado la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), que desarrollaron la sonda Huygens cuya misión fue aterrizar sobre Titán, y la Agencia Espacial Italiana (ASI).

La nave no tripulada Cassini-Huygens fue lanzada por un cohete Titán 4B y con un peso de 5.670 kilogramos ha recorrido más de 3.500 millones de kilómetros. Cassini llegó a Saturno en el año 2004, y se convirtió en el primer satélite artificial tras una larga maniobra, enviando valiosa información desde que entró en órbita.

  • 13 años de misión. Además de los 7 que tardó en llegar a Saturno, Cassini ha estado trece años merodeando alrededor de Saturno, tiempo en el que ha podido sobrevolar de cerca sus satélites principales 15 veces, aunque el récord lo tiene la luna Titán con 127 veces. Ya a los 10 años ofrecía datos de récord, con más de 3.500 millones de kilómetros recorridos alrededor del planeta, cerca de 350.000 fotografías y más de 500 GB de datos para los científicos.
  • No estaba sola: su compañero Huygens. En la misión de Cassini le acompañó la sonda Huygens, fabricada por la Agencia Espacial Europea (ESA) y la cual tras separarse de ella aterrizó en Titán el 14 de enero de 2005.
  • Una misión alargada desde 2008. Será la última fase de su gran viaje, el cual debió acabar técnicamente en 2008, pero que debido a su excelente estado, ha ido ampliando hasta este año su vida en el espacio. Aunque Cassino se vale de la gravedad de Titán para realizar cambios de órbita, recurre a su combustible para determinadas maniobras. Ahora que prácticamente se ha acabado esa reserva la NASA ha preferido destruirla y evitar una caída en alguna de las lunas y que contamine zonas de especial valor científico.
  • Grandes descubrimientos. En su acompañamientos a Saturno, Cassini ha sido una exploradora voraz que ha descubierto siete nuevas lunas del planeta y confirmado que Encéfalo está cubierto por un océano global oculto bajo una capa de hielo exterior.
  • Casi un año de (peligrosa) misión final. El pasado 30 de noviembre de 2016 la sonda Cassini comenzó su misión final entrando en una órbita inclinada y excéntrica cuyo punto más cercano al planeta era de casi 8000 kilómetros. En ella ha realizado 22 vueltas perfectamente programadas dado que con una velocidad relativa de 34 km/s debe atravesar el espacio entre anillos y planeta, con margen de unos 2.000 kilómetros.
  • La última órbita. Ayudada por la gravedad de la mayor luna de Saturno, la sonda se colocó en su última órbita, la cual se sitúa en su punto más cercano al planeta a solo 1000 kilómetros. En ella podrá ofrecer mejores datos y permitirá analizar la estructura interna del planeta y sus anillos (calcular su masa con una precisión del 5%), y realizar fotografías de nubes y atmósfera de “su” planeta.
  • Último viaje. El 11 de septiembre arrancará el último sobrevuelo de Cassini, que cuatro días más tarde debería acabar con su desintegración.

Este punto brillante es la Tierra como nunca la habías visto: desde los anillos de Saturno.

La nueva imagen que publicó la NASA fue capturada el pasado 12 de abril, cuando la Cassini se encontraba a apenas unos 1.400 millones de kilómetros de nuestro planeta. Ese pequeño punto brillante que ves es la Tierra, envuelta entre los anillos A y F de Saturno.

Realizando un acercamiento en la imagen, podemos incluso ver a la Luna a la izquierda de nuestro planeta.

La sonda Cassini de la NASA sobrevivió a su primera aventura tras los anillos de Saturno y esto es lo que registró.

Cassini sobrevivió. La sonda debió cortar todo contacto con la sede de la NASA en California durante 20 horas para sumergirse en el pequeño espacio que separa al planeta de los anillos que lo rodean. Los técnicos temían que no reapareciera, pero lo logró.

Nunca antes se había explorado esta zona a 3000 kilómetros de las nubes superiores de Saturno, y ahora tenemos fotos. Cassini retomó el contacto con la NASA en la madrugada del jueves a través de una de las antenas que la Red del Espacio Profundo tiene en el complejo de Goldstone. La nave entró y salió en perfecta forma por el espacio que hay entre Saturno y sus anillos, a solo 300 kilómetros del anillo más interno.

Los científicos tomaron todas las precauciones posibles. La velocidad de la nave era de 124.000 km/h respecto al planeta, y cualquier partícula podría haberla dañado seriamente. Como medida de protección, Cassini usó como escudo su antena de alta ganancia en forma de plato (de 4 metros de diámetro), orientándola en la dirección de las partículas del anillo.

Imagen: NASA / JPL

Por eso estuvo fuera de contacto con la Tierra durante todo el cruce y no volvió a contactar hasta las 3:01 am EDT. Entre las primeras imágenes no procesadas que la NASA ha hecho públicas, puedes observar algunos rasgos de la furiosa atmósfera de Saturno y un gigantesco huracán.

La próxima inmersión está programada para el 2 de mayo. A Cassini se le agota el tiempo, ya que se estima que hacia el 15 de septiembre de este año caerá definitivamente en la atmósfera de Saturno, lo que concluirá su misión.

mm

Redacción online de la edición EBS News y RevoluTegPlus News