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Ciencia

Adiós a la Cassini: la sonda de la NASA se estrella en Saturno tras 20 años de misión

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El fin de una misión histórica

La sonda Cassini, tras haber agotado la práctica totalidad de su combustible, se ha adentrado este viernes a las 7.57 hora local de Washington (11.57 GMT) en la atmósfera de Saturno, donde acabó desintegrándose, tal y como estaba previsto, según ha informado la Agencia Espacial estadounidense (NASA).

Se puso así fin a la Misión Cassini-Huygens, que a lo largo de los últimos veinte años ha recopilado datos tan importantes como la posible habitabilidad de dos de las lunas de Saturno, Encélado y Titán.

La nave ha ardido poco después de entrar en las capas más externas de la espesa envoltura de gases que rodea al planeta. La nave ha utilizado el poco combustible que le quedaba en sus propulsores para mantener la antena orientada hacia la Tierra y transmitir datos hasta el último momento antes de perder el control y desintegrarse por completo por el rozamiento con el aire. La NASA ha planeado cuidadosamente esta maniobra para evitar contaminar las lunas del planeta, que pueden albergar vida.

Los ingenieros de vuelo han seguido la maniobra desde el Centro de Propulsión a Chorro en Pasadena.

“Este es el final de la misión”, ha dicho Earl Maize, jefe del Programa Cassini. “Espero que todos estéis orgullosos de este increíble éxito”, ha añadido antes de fundirse en un abrazo con uno de sus compañeros.

Esta es la última imagen que Cassini ha enviado de Saturno, tomada ayer por la tarde; la NASA la ha recibido esta mañana, a las 7.03. (NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute)

Historia

Cassini despegó de la Tierra en una madrugada nubosa en Cabo Cañaveral (Estados Unidos), el 15 de octubre de 1997. Cassini partió en la oscuridad de la noche, alejándose de la Tierra a miles de kilómetros por hora. Pero la fuerza de los cohetes no fue suficiente para propulsarla hasta el remoto Saturno. Por eso, antes de dirigirse a los confines del Sistema Solar, tuvo que tomar un desvío de dos años, calculado al milímetro.

Llegó a Saturno el 1 de julio de 2004. Desde entonces, Cassini ha enviado a la Tierra información valiosa sobre Saturno, sus anillos, sus dos lunas: Encélado y Titán y más de 450,000 imágenes para nuestro asombro.

Aunque puede parecer que la vida útil de esta sonda puede ser muy corta, Casinni no perdió el tiempo durante su misión a Saturno.

El legado de Cassini

La herencia insuperable que deja la misión Cassini es la exploración de Titán y Encélado, dos de los satélites de Saturno y en los que probablemente se pueda encontrar vida más allá de la Tierra.

Desde el comienzo de su misión Cassini ha explorado estos dos satélites saturninos, su compañero de viaje Huygens fue el primero en realizar acercamiento extraordinario al llegar a la superficie de Titán, enviando información vital sobre este satélite.

La atmósfera de Titán, la segunda luna más grande del sistema solar, está formada por una capa gruesa de nitrógeno que esconde sus lagos y mares a la vista y ahora gracias a Cassini se sabe que Titán es uno de los mejores lugares para buscar vida más allá de la Tierra junto con Encélado, el satélite de Saturno que despide agua salada y que oculta un enorme océano.

Prórroga doble, ciencia hasta el final: los descubrimientos de Cassini fueron su condena.

Según el proyecto inicial, la misión de Cassini debería haber terminado en 2008. Sin embargo, el buen estado de la nave, junto al interés que habían generado sus descubrimientos, animaron a los científicos y a los responsables de su financiamiento a prolongar no una sino dos veces el proyecto. El tiempo de exploración de Saturno pasó de 4 a 13 años. Eso ha permitido a Cassini seguir a Saturno durante prácticamente la mitad de uno de sus años –el equivalente a 29 años terrestres–, desde el invierno hasta el verano de su hemisferio norte, pasando por la primavera.

Las casi dos décadas de viaje de Cassini terminan mañana. La nave se autodestruirá finalmente en la atmósfera de Saturno, para evitar que se contaminen con partículas terrestres las lunas saturninas que podrían albergar vida. Cassini seguirá recopilando datos y transmitiéndolos a la Tierra hasta el final.

Punto final a una de las misiones más fecundas en la historia de la exploración espacial

Con el adiós a Cassini, una colaboración internacional entre la NASA, la Agencia Espacial Europea (ESA) -que construyó la sonda Huygens- y la Agencia Espacial Italiana, se pone punto final a una de las misiones más fecundas en la historia de la exploración espacial. En la actualidad, una treintena de artefactos de NASA, ESA, la agencia japonesa JAXA y la de China, continúan en activo en misiones planetarias, con la intención de estudiar mundos como Marte o Júpiter, distintas lunas y asteroides.

Y el espectáculo de la exploración del Sistema Solar continúa y se amplía. El próximo 22 de septiembre, la sonda Osiris-Rex de la NASA realizará una importante aproximación a la Tierra que cambiará su trayectoria y la pondrá en marcha hacia el asteroide Bennu, donde recogerá una muestra y lo devolverá a la Tierra para su estudio en 2023. Otro objetivo de lo más ambicioso será el vecindario de Júpiter. Previstas para la década de 2020, la misión de la NASA Clipper sobrevolará su luna Europa, mientras que otra europea, llamada Juice, estudiará otra de sus lunas, Ganímedes. El objetivo, la pregunta más intrigante que todavía no tiene respuesta: saber si otros mundos del Sistema Solar pueden albergar vida.

No hay duda de que muchos extrañaran a Cassini, pero su muerte súbita no fue en vano, pues ayudó a que comprendieramos mejor uno de los planetas más fascinantes de nuestro sistema solar.

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